Ennätysten mukaan ateriaohjelma oli kypsä petoksille Minnesotassa

Minnesotan opetusministeriö joutui suuren valinnan eteen: Vaadi jatkuvasti voittoa tavoittelematonta Feeding Our Future -järjestöä dokumentoimaan räjähdysmäisesti kasvavat köyhien lasten määrät, joiden he väittivät ruokkivan, tai maksamaan organisaatiolle ja varoittamaan liittovaltion tutkijoita heidän epäilyistään virheellisestä laskutuksesta.

Osasto valitsi helpomman tien. Koulutusjohtajat myöntävät nyt, että laajojen kuittien ja muun paperityön vaatiminen olisi voinut antaa osavaltiolle mahdollisuuden lopettaa suhteensa vaikeuksissa olevaan voittoa tavoittelevaan järjestöön kuukausia aiemmin, ennen kuin kymmeniä miljoonia veronmaksajien dollareita käytettiin korvaamaan väitteitä, jotka liittovaltion tutkijat ovat nyt leimanneet petoksiksi.

Se ei ollut osaston ainoa menetetty tilaisuus yli 300 miljoonan dollarin ohjelman hallinnassa.

Star Tribunen hankkimat liittovaltion tarkastukset, oikeuden pöytäkirjat ja haastattelut osoittavat, että epämääräiset säännöt ja ratkaisemattomat kysymykset vastuusta avasivat ateriaohjelman mahdollisille petoksille, ja liittovaltion ja osavaltion hallintoviranomaiset ja osallistujat syyttivät toisiaan.

Tarkastukset, jotka tehdään tavallisesti kolmen vuoden välein, osoittavat, että osavaltion opetusministeriötä on toistuvasti syytetty kahden ateriaohjelman hallinnoinnista, joita FBI väittää Feeding Our Future -ohjelman ja joidenkin sen kumppaneiden käyttäneen hyväkseen.

Esimerkiksi vuonna 2012 osastoa kritisoitiin uuden sponsorin hyväksymisestä käymättä ensin aterioiden tarjoilupaikalla. “Tässä nimenomaisessa tapauksessa sivusto päätyi lähettämään petollisia ateriamääriä yli 10 000 dollaria”, liittovaltion sääntelyviranomaiset huomauttivat. Jos opetusministeriö “ymmärsi selkeästi valvontavelvollisuutensa, se olisi voinut olla valppaampi ja estänyt vilpilliset ateriamäärät”.

Minnesota käsitteli tätä ongelmaa, mutta osavaltio on edelleen laiminlyönyt velvollisuuksiaan, asiakirjat osoittavat. Osavaltion viimeisimmässä tarkastuksessa, vuonna 2019, liittovaltion sääntelyviranomaiset dokumentoivat 29 puutetta ympärivuotisessa ei-kouluohjelmassa, kun vuonna 2012 havaittiin kahdeksan negatiivista havaintoa. Vaatimustenmukaisuustarkastukset suoritti Yhdysvaltain maatalousministeriö, joka rahoittaa ateriaohjelmia. mutta jättää valvonnan valtion virastoille.

Entisten opetusministeriön virkamiesten mukaan krooninen henkilöstöpula todennäköisesti vaikutti liittovaltion rahastojen varkauksiin. Steve Dibb, joka jäi eläkkeelle apulaiskomissaarina vuonna 2016 vietettyään seitsemän vuotta osastolla, sanoi, ettei hän ollut yllättynyt lukiessaan uutisia epäillyistä petoksista ateriaohjelmassa.

“He tekivät hienoa työtä liian harvojen ihmisten kanssa”, Dibb sanoi. “Se aikoi saavuttaa sinut ennemmin tai myöhemmin… Jos sinulla ei ole budjettia, et aio mennä ulos valvomaan.”

Tammikuussa FBI:n virkamiehet syyttivät Feeding Our Futurea ja joitain sen kumppaneita vähintään 48 miljoonan dollarin varastamisesta saamalla palkkaa miljoonista tuhansista aterioista, joita ei koskaan tarjottu. Toistaiseksi ketään ei ole nostettu rikossyytteeseen petoksesta meneillään olevan tutkinnan yhteydessä. Aimee Bock, jo lakkautetun voittoa tavoittelemattoman järjestön johtaja, on kiistänyt syyllistyneensä väärinkäytöksiin.

osavaltion sen. Roger Chamberlain, R-Lino Lakes, sanoi, että osaston huono valvonta on todennäköisesti mahdollistanut Feeding Our Future -yrityksen ja joidenkin sen kumppaneiden pääsemisen eroon liittovaltion rahoittaman ateriaohjelman historian suurimmasta petoksesta.

“Miksi he eivät yrittäneet kovemmin?” kysyi Chamberlain, senaatin apulaisenemmistön johtaja ja senaatin koulutuskomitean puheenjohtaja. “Jos uskot, että jokin on vialla, miksi et ajanut eteenpäin ja kaivautunut siihen?”

Chamberlain ehdottaa nyt, että lainsäätäjät siirtävät ateriaohjelman valvonnan Minnesotan maatalousministeriölle sanoen, että opetusministeriö on osoittautunut kyvyttömäksi.

Opetusministeriön ravitsemusosastolla on 52 liittovaltion rahoittamaa työntekijää, jotka työskentelevät 2 000 ateriaohjelman sponsorin kanssa, jotka tekevät yhteistyötä yli 10 000 ruokapaikan kanssa Minnesotassa. Osasto kertoo, että se on lisännyt 11 henkilöä ateriaohjelmia valvoviin divisioonoihin vuodesta 2012 lähtien.

Osaston virkamiehet myöntävät, että henkilöstömäärä oli ongelma pandemian alkuaikoina, kun koulun ulkopuolisten sponsorien, kuten Feeding Our Future, tarjoamien aterioiden määrä kasvoi valtavasti. Komissaari Heather Mueller sanoi, että osasto ei palkannut lisähenkilöstöä, vaan sen sijaan siirsi 12 työntekijää käsittelemään hakemuksia ja laajentamaan valvontatoimia.

“Emme tarvinneet lisää henkilökuntaa”, hän sanoi.

Mueller sanoi, että ongelma oli USDA:n puuttuminen osaston huoleen Feeding Our Futuresta. Hän sanoi, että osavaltion viranomaiset ottivat toistuvasti yhteyttä USDA:han sen jälkeen, kun he epäilivät voittoa tavoittelemattoman järjestön “selittämätöntä kasvua” heinäkuussa 2020. Mutta kukaan ei ottanut näitä raportteja vakavasti, Mueller sanoi, ennen kuin osasto otti yhteyttä FBI:hen huhtikuussa 2021.

“Tiimimme tavoitti USDA:n aluetoimiston ja sanoi, että tämä ei tunnu oikealta, tämä ei näytä oikealta, tämä ei haise oikealta”, Mueller sanoi.

Mueller sanoi myös, että monet ateriaohjelmaa koskevat liittovaltion säännöt ovat epämääräisiä ja vaikeita panna täytäntöön.

Hän sanoi, että siitä tuli ongelma Feeding Our Future -palvelussa. Sen jälkeen, kun voittoa tavoittelematon järjestö haastoi opetusministeriön oikeuteen laajentamissuunnitelmiensa estämisestä, osavaltion tuomari sanoi, että hänen mielestään liittovaltion säännökset antoivat osastolle mahdollisuuden etsiä tuhansia laskuja ja muita tietueita, jotka osoittavat, mitä organisaation ruokapaikoilla todella tapahtui. Mutta Mueller sanoi, että osasto ei halunnut vaatia tällaisia ​​tietueita ilman USDA:n nimenomaista lupaa.

“He eivät tekisi sitä”, Mueller sanoi. “En tiedä miksi.”

Jos osasto olisi saanut ne tietueet, Mueller myönsi, osavaltio olisi voinut irtisanoa sopimuksensa Feeding Our Future -yhtiön kanssa aikaisemmin. Kaiken kaikkiaan Feeding Our Future ja sen kumppanit keräsivät 197 miljoonaa dollaria vuonna 2021, kun se vuonna 2019 oli 3,4 miljoonaa dollaria.

“Se ei ehkä olisi saavuttanut sitä tasoa, jolla se saavutti, jos olisimme voineet saada ne tiedot”, Mueller sanoi.

Yhdysvaltain hallituksen tilivelvollisuusvirasto on toistuvasti arvostellut USDA:ta ateriaohjelman huolimattomasta hallinnoinnista, sillä yli miljardi dollaria vuodessa tuhlataan “sopimattomiin maksuihin”, mukaan lukien petokset.

USDA:n virkamiehet kieltäytyivät kommentoimasta “meneillä olevaan tutkimukseen” viitaten.

Epämääräiset liittovaltion säännöt

Entiset työntekijät sanovat, että opetusministeriö on pitkään kamppaillut ateriaohjelmien valvonnan kanssa.

“Se oli todella kaaos, kun saavuin sinne”, sanoi Crista Walsh, entinen tiiminvetäjä, joka jätti ateriaohjelman kolmen vuoden jälkeen vuonna 2016. “Heillä ei ollut henkilökuntaa keskittymään tähän. Se jätettiin melko lailla huomiotta. pitkä aika.”

Walsh sanoi, että epämääräiset liittovaltion säännöt olivat suuri ongelma.

“Voit pyytää kahta eri ihmistä tulkitsemaan sääntöjä ja saisit kaksi eri vastausta”, hän sanoi.

Useissa tapauksissa opetusministeriö joutui vetäytymään, kun sen tulkinta säännöistä osoittautui liian aggressiiviseksi, asiakirjat osoittavat.

Esimerkiksi vuonna 2016 osasto yritti estää Partners in Nutritionia, St. Paulin voittoa tavoittelevaa järjestöä laajentamasta ruokapaikkaverkostoaan sanomalla, että ryhmä ei ollut osoittanut olevansa “taloudellisesti elinkelpoinen”, vaikka yksi sen johtajista oli sai miljoonan dollarin luottorajan.

Partners in Nutrition vei asian Minnesotan muutoksenhakutuomioistuimeen, joka kumosi kiellon vuonna 2017 todettuaan opetusministeriön asettaneen “tiukemman standardin” kuin liittovaltion sääntöjen mukaan sallitaan. Osasto suostui myöhemmin maksamaan 450 000 dollaria oikeudenkäynnin ratkaisemiseksi ja hyväksyi Partners in Nutritionin pyynnön ylläpitää lisää ruokapaikkoja.

Osasto siirtyi äskettäin käynnistämään Partners In Nutritionin ateriaohjelmasta sen jälkeen, kun FBI syytti useita sen ateriatarjoajia 26 miljoonan dollarin väitetyistä vilpillisistä maksuista. Liittovaltion tutkijat eivät syytelleet itse organisaatiota väärinkäytöksistä, ja se on valittanut ehdotetusta lopettamisesta.

Useimmissa tapauksissa liittovaltion sääntelyviranomaiset ovat kuitenkin moittineet Minnesotaa siitä, ettei se ole tehnyt tarpeeksi varmistaakseen, että sponsorit noudattavat sääntöjä.

Viimeisimmässä tarkastuksessa USDA kritisoi osastoa siitä, ettei se ollut tarkistanut budjetteja kunnolla varmistaakseen, että sponsori ei veloita “luvattomia kustannuksia”. Osasto on myös merkitty siitä, ettei se ole kaivellut epäilyttäviä muutoksia ateriamäärässä.

“Eivät ne ole parantumassa”, Chamberlain sanoi. “Aina on joitain puutteita, koska on vaikea olla täydellinen. Puutteiden määrä on kuitenkin kasvanut tasaisesti ja jotkut niistä ovat paljon vakavampia kuin aiemmat.”

Opetusministeriön virkamiehet huomauttivat, että tarkastukset osoittavat, että osavaltio on korjannut kaikki liittovaltion sääntelyviranomaisten havaitsemat ongelmat.

“Heidän pitäisi löytää pieniä asioita, jotka antavat meille mahdollisuuden jatkaa kasvua, koska olemme oppiva organisaatio ja tehtävämme on jatkuvasti parantaa”, Mueller sanoi.

Valtion sääntöjen vahvistaminen

Petostapauksissa muissa osissa maata syyttäjät ovat havainneet, kuinka haavoittuvainen ateriaohjelma on petoksille, koska niin paljon luotetaan sponsoreihin, jotka saavat toimia suurelta osin kunniajärjestelmässä.

“Ohjelma riippuu suurelta osin siitä, että sen osallistujat raportoivat tarkasti lasten lukumäärän, jotka sen on ruokittava päivittäin”, New Yorkin entinen itäinen aluesyyttäjä Richard Donoghue kirjoitti vuonna 2017 antamassaan lyhyessä asiakirjassa. “Vastaanottajien ei tarvitse tehdä ostolaskuja tai eritellä kulujaan. Sen sijaan järjestelmä luottaa siihen, että osallistujat hallinnoivat ohjelmia kunnolla.”

Feeding Our Future viittasi näihin sääntöihin, kun Minnesotan sääntelyviranomaiset yrittivät hankkia varmuuskopiot kaikista sen hyvitetyistä korvausvaatimuksista vuoden 2021 alussa. Organisaation asianajaja Rhyddid Watkins huomautti, että osavaltio tarkasteli tyypillisesti tietueiden näytteenottoa kerran vuodessa noin 10 prosentista. palveluntarjoajista, eivät kaikki.

“MDE loi yhtäkkiä ensimmäistä kertaa validointiprosessin”, Watkins kertoi tuomioistuimelle. “Tämä on uutta. MDE:n ohjelman historiassa se ei ole koskaan kieltäytynyt maksamasta maksua ennen kuin se käy läpi vaativan prosessin vahvistaakseen vaatimuksen… Kyse on tuhansista ja tuhansista asiakirjoista.”

Tuomari myönsi, että osasto ei voinut lykätä maksuja, kun se käsitteli paperityötä, mutta hän sanoi, että liittovaltion määräykset antavat osavaltiolle mahdollisuuden asettaa “lisäehtoja” kyseenalaisten väitteiden tarkistamiseen.

Opetusministeriö luopui validointitietueita koskevista vaatimuksistaan, kun tuomari ilmoitti pian määräävänsä 20 miljoonan dollarin maksun kiistanalaisina vaatimuksina.

Leave a Comment