Edelleen tanssivalla ja äkillisesti kuumalla, sitkeällä Michiganilla on “keskeneräisiä asioita” NCAA-turnauksessa

INDIANAPOLIS — Täältä tulevat Michigan Wolverinesit, jotka kävelevät Gainbridge Fieldhousen käytävällä kuin he omistaisivat paikan.

Fuksi Will Tschetter, joka ei ole pelannut toista tällä kaudella, mutta on ollut All-American cheerleader penkillä, kantaa jättimäistä pahvikiinnikettä. Fresh-kaveri Frankie Collins, joka on työnnetty isompaan rooliin tänä viikonloppuna kauden edetessä, tasapainottaa JBL-kaiutinta olkapäällään ja räjäyttää upouuden kappaleen: räppäilee Lil Durkin “Computer Murderers”. Se on hävytöntä, ja Michiganin apuvalmentaja Saddi Washington voi vain nauraa.

Kyllä, Wolverines viihtyi tutussa rakennuksessa tänä viikonloppuna ja voitti kaksi peliä peräkkäin ensimmäistä kertaa viiteen viikkoon.

“Sinun täytyy antaa heidän olla niitä”, Washington sanoi lauantai-iltana tuolla käytävällä pukuhuoneen, jonka lattia oli märkä juhlassa tyhjennetyistä vesipulloista, ja tuomioistuimen välillä, jonne 11 siemen Michigan oli juuri järkyttynyt Tennesseen, 76-68, päästäkseen. NCAA-turnauksen Sweet 16.

“Mutta tiedätkö mitä? Niin monet ihmiset yrittivät kiristää meitä ja sanoa tätä tai tätä tästä joukkueesta. Pystyimme estämään ulkopuolisen melun ja pysymään kurssilla. … Sen on tultava yhteen oikeaan aikaan. Ja mikä olisikaan parempi aika kuin March Madness?”

Ei ole, mutta useimmat joukkueet eivät voi kääntää kytkintä, kun valot ovat jo kirkkaimmillaan. Michigan on tehnyt sen ja ymmärtänyt potentiaalinsa huolimatta vaikeuksista täällä Indianapolisissa.

“Meillä on ollut paljon hulluja asioita, jotka olisivat voineet kääntää kautemme kriittisillä hetkillä”, Washington sanoi.

Arizonalle ja Pohjois-Carolinalle tapahtui alkuvaiheessa tappioita, jotka näyttävät melkein hyväksyttäviltä nyt, mutta osoittivat tuolloin, että Michigan ei ollut eliittiä. Siellä oli COVID-epidemia ja sitä seurasi pelaajien poissaoloja ja pelien lykkäyksiä. Ohjelmasta tehtiin siirto kesken kauden. Ja tämä oli kaikki ennen kuin päävalmentaja Juwan Howard sai viiden ottelun pelikiellon runkosarjan päättämiseksi.

Vaikka viimeinen numero oli itse aiheutettu, Howard ja hänen henkilökuntansa ansaitsevat paljon kunniaa siitä, etteivät he antaneet kauden pyöriä sivuttain.

Michiganin urheilujohtaja Warde Manuel, joka oli paikalla kahdessa edellisessä pelissä, joutui käsittelemään Howardin käytöksen seurauksia Wisconsinissa.

Manuelilta kysyttiin lauantain pelin jälkeen, oliko hän huolissaan siitä, että tapaus voisi estää Howardia johtamasta ohjelmaa samalla tavalla kuin hän oli aiemmin, ei epäröinyt.

“Ei. Ei yhtään”, Manuel sanoi. “Olen erittäin tyytyväinen siihen, kuinka Juwan hoiti kaiken.”

Se sisältää Howardin viimeisimmän saavutuksen, navigoinnin Michiganissa haastavan kahden ensimmäisen kierroksen läpi pysyäkseen hengissä NCAA-turnauksessa. Tule sunnuntai-iltana, vain 15 muuta joukkuetta jakaa tämän saavutuksen.

Menestys tässä urheilulajissa liittyy olennaisesti tähän tapahtumaan, joten kivisen runkosarjan (Michigan meni 17-13) ja Big Ten -turnauksen ensimmäisen kierroksen jälkeen on reilua olettaa, että Sweet 16 -ilmiö vahvistaa Michiganin koko vuoden.

Paitsi…

“Ei”, sanoi Howard. Kolmen kauden aikana Michigan-pelaajana hän saavutti kaksi kansallista mestaruutta ja Elite Eightin. Hän voitti kaksi NBA-mestaruutta pitkän uransa aikana. Saa vaikutelman, että jos Sweet 16 olisi tarpeeksi hyvä, Michigan ei vaivautuisi menemään San Antonioon (jossa se kohtaa torstaina joko 2 siemen Villanovan tai 7 siemen Ohio Staten).

“Joka kerta kun astuin lattialle, minulla oli ajatus siitä, että yritän voittaa mestaruuden”, Howard sanoi. “Nyt valmentajana se ei ole erilainen. Katsomme peliä kerrallaan ja meillä on keskeneräisiä asioita.”

Se, että Michigan jatkaa toimintaansa, on seurausta kestävästä listasta.

Collins teki ensimmäisen starttinsa torstaina Colorado Statea vastaan, koska kauden mittainen pistevartijan aloittelija DeVante’ Jones pysyi Ann Arborissa aivotärähdyksen protokollassa. Collins oli vakaa ja tuottava, auttaen Michigania voittamaan 15 pisteen alijäämän. (Jones palasi lauantain peliin, mutta ei koskaan tullut ulos pukuhuoneesta puoliajan jälkeen;

Palkintona Collins oli Wolverine, joka löi “MICHIGAN”-tarran edellä mainittuun kiinnikkeeseen, joka oli kooltaan suuri mutta tiivistetty näyttämään vain Michiganin otteluita.

Lauantaina tämä kunnia meni Terrance Williams II:lle, toisen vuoden opiskelijalle, joka pelasi finaalin 7:57 ja jolla oli kaksi takaisinheittokoria, jotka kaikki peliin osallistuneet olivat ratkaisevia lopputuloksen kannalta. Kun muut pelaajat näyttivät seisovan bussipysäkillä, Williams kiipesi reunalle, nousi ylös ja pääsi pallon luokse ensimmäisenä. Hän heitti myös kaksi vapaaheittoa. Kaikki tämä tapahtui Michiganin vahvan sulkemisen aikana.

“Keskustelussa puhumme siitä, että hän on koira”, aloitusvartija Eli Brooks sanoi. “Olla kovin, ilkein siellä.” Lisätty aloituskeskus Hunter Dickinson: “Hän on prime-time-pelaaja.”

Miten sellaiseksi tulee, vaikka aikaisemmat mahdollisuudet ovat rajalliset? Williams nousi tuskin penkiltä useissa peleissä aiemmin tällä kaudella. Collins pelasi vielä vähemmän.

Se alkaa rekrytoinnista. Howard ja hänen henkilökuntansa haluavat kovia, sitkeitä pelaajia, jotka selviävät vaikeista hetkistä pelin ja kauden aikana. “Rekrytoimme tyyppejä, joilla on kilpailuhenkeä”, Washington sanoi. “Frankie ja T-Will personoivat sen.”

Samoin Brooks ja Dickinson. He eivät ansainneet hakasulkuja tänä viikonloppuna, koska he eivät olleet poikkeavia. He ovat rutiininomaisesti Michiganin parhaita pelaajia, ja he olivat jälleen nämä kaksi viimeistä peliä. Tennessee, joka on vaarallinen 3 siemen, Dickinson teki 27 pistettä 13 laukauksella ja lisäsi 11 levypalloa ja neljä syöttöä. Toisen vuoden opiskelukeskus puhui roskaa Tennesseen miespuolisen cheerleaderin kanssa ja nosti pallon viimeisen summerin jälkeen niin korkealle keskikentän yläpuolelle, että se katosi hetkeksi tyhjään tilaan jumbotronin alle. (Tiukkatoveri Jace Howard sai sen vahingossa kiinni, ennen kuin se osui kentälle tai pahaa-aavistamaton ryyppy.)

Viides vuotta vanhempi Brooks teki 23 pistettä 14 laukauksesta ja viisi syöttöä. Hän huusi naurettavan juoksukoukkulaukauksen ja kuvaili sitä jälkeenpäin, kuten hän vain pystyi, ikään kuin se olisi ilmeinen leikki. Tiedätkö: “Sain hieman syvemmälle kuin halusin, joten minulla ei ollut niin suurta kulmaa takalaudalle”, hän selitti.

Hän ja Dickinson pelasivat yhdessä kaikki kolme minuuttia lukuun ottamatta, mikä auttoi Michigania lopulta voittamaan peräkkäisiä pelejä.

Howard sanoi, että hänen joukkueensa valmistautuminen ei ollut erilainen kuin se oli ollut koko kauden. “Se oli ryhmä, jonka tunnen ja johon luotan, ja ryhmä, jonka kanssa olen haudoissa”, hän sanoi.

Tennesseen pelaajat kävelivät pian samalla käytävällä masentuneina. Jotkut kantoivat Giordanon pizzalaatikoita. Se saattoi olla herkullinen, mutta se maistuu luultavasti pahimmalta aterialta, mitä heillä on ollut koko kauden.

Kaikki NCAA-turnauksessa riippuu siitä, voitatko ja jatkatko vai häviätkö ja palaatko kotiin.

Wolverines pelaa “Kukaan ei usko meihin” -korttia – Dickinson käytti täsmälleen tätä lausetta pelin jälkeen – mutta älä unohda, että he sijoittuivat kuudenneksi alkukaudella. Monet ihmiset uskoivat niihin silloin. Mitä tulee Cinderellasiin, Michigan ei saa edes lasitossuja Indianapolisissa: Se menisi 15:n päähän Saint Peter’sille, joka meni Michiganin jälkeen lauantaina ja teki lipun Sweet 16 -turnaukseen. pääsi niin pitkälle viime vuoden turnauksessa.

Kaikesta tästä kuitenkin puuttuu pointti. Michigan oli kuplajoukkue suurimman osan vuodesta ja oli itse asiassa viimeinen joukkue, joka valittiin ensimmäisellä kierroksella. Tämäntyyppinen March Madness -menestys, vaikka se ei ollutkaan ennennäkemätön, vaikutti epätodennäköiseltä suuren osan kaudesta. Michigan ei ollut tarpeeksi johdonmukainen, ja voitto-tappio jojo mainosti sitä neonvaloissa.

Mutta Wolverines, heidän ansiokseen, otti Howardin kehotuksen parantaa joka päivä yhden prosentin. He ostivat ohjelman perusarvot. Heidän joukossaan: perhe, yhdessä pysyminen, toistensa puolesta uhrautuminen.

Michigan, joka kamppaili laskujen kanssa Tennesseen puolikentän painepuolustusta vastaan, putosi kuusi pistettä, kun peliaikaa oli jäljellä 7,5 minuuttia. “Valmentaja Howard puhuu siitä, että olemme eniten yhteydessä oleva joukkue, ja me olimme eniten yhteydessä oleva joukkue”, Williams sanoi. “Emme menneet eri tavoin, vaikka teimme virheitä.”

Brooks ei usko, että Michigan on pelannut vielä parasta koripalloaan, ja vaikka hyökkäys oli ajoittain epävakaa lauantaina, Tennesseen rajoittaminen 2-18:aan kolmen pisteen erosta oli lähellä täydellisyyttä.

“Tiedämme, että kun olemme mukana, voimme kilpailla ja voittaa kenet tahansa maassa”, Washington sanoi. “Olemme suorittaneet kaikkia näitä tietokilpailuja koko kauden, ja nyt suoritamme loppukokeet.”

Wolverines läpäisi toisen testin lauantaina. Myöhemmin he poistuivat areenalta noustakseen bussiin ja palatakseen hotelliinsa, luultavasti jättäen Gainbridgen ainakin vuoteen 2024 asti. Rakennus oli tämän kuun Big Ten -turnauksen paikka ja yksi Michiganin NCAA-turnauspeleistä viime vuonna, osana kokonaista kauden jälkeistä kautta. pelasi Indianapolisissa. Wolverines pääsi eliittikahdeksaan viime maaliskuussa.

Sunnuntaiaamuna he palaavat Ann Arboriin. Mutta tämän viikonlopun esityksensä ansiosta he eivät ole siellä kauan.

Leave a Comment